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Las carreras siempre han sido una herramienta de promoción para los fabricantes de automóviles, principalmente para publicitar la buena fe de un automóvil deportivo. La búsqueda de Kia es más interesante. Además del aspecto de rendimiento obvio, al menos debería haber un esfuerzo por cumplir con la promesa visual de sus productos de aspecto deportivo. El principal objetivo de Kia es cambiar la percepción de que la firma coreana construye autos a medias.

Al igual que su primo corporativo Hyundai, Kia ingresó a nuestro mercado con vehículos económicos y aburridos. Su primer modelo estadounidense, el Sephia de 1994, fue el Yugo de los noventa: costó menos de 10 mil dólares y ni siquiera valía tanto. Consumer Reports lo llamó "ruidoso, incómodo y mal construido".

Pero Kia aprendió rápidamente, primero reforzó su ingeniería y luego, en 2006, mejoró radicalmente la apariencia de sus autos al contratar al diseñador Peter Schreyer fuera del Grupo Volkswagen. Los Kia ahora son alternativas creíbles en sus respectivos segmentos, pero ¿cómo una marca con mala reputación comunica una calidad mejorada?

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La decisión de Kia no fue solo correr, sino correr sin que sus autos se averíen. Kinetic Motorsports construyó los primeros autos de carreras de Kia, un par de Forte Koups modificados, para la serie Continental Tire en 2010. La carrera inaugural fue un evento de dos horas y media en Daytona. Cualquiera que haya construido un auto de carreras sabe que siempre hay errores que resolver, pero para Kia, lo que estaba en juego era más alto. "El escenario del desastre", dijo el director de comunicaciones de Kia, Scott McKee, "era que el automóvil se detuviera, muerto". Pero mientras el equipo se sentaba en el box mordiéndose las uñas, ambos Fortes terminaron. Y siguió terminando. Durante los siguientes dos años, terminaron todas menos dos carreras en las que participaron y ganaron los campeonatos de pilotos y equipos en 2011.

Hubo un esfuerzo sustancial detrás de esos resultados. Los autos fueron demolidos e inspeccionados después de cada carrera. El mecánico asignado a cada auto "pasó más tiempo con el auto que su esposa o su familia", dijo el director ejecutivo de Kinetic Motorsports, Russell Smith.

El Kia escupe y explota como un verdadero auto de carreras. Y el sonido de enrollarse es una señal de que las cosas están a punto de volverse locas.

Como todos los corredores, estos muchachos finalmente querían ir más rápido, lo que los llevó a pasar a la clase World Challenge GTS. Como una serie basada en autos de producción, las regulaciones se adaptan para que una variedad de autos sean competitivos. El Optima es un candidato poco probable: es un sedán de tracción delantera y distancia entre ejes larga en una clase de cupés deportivos, por lo que se le permiten amplias modificaciones. La mayoría de los brazos de suspensión son originales, al igual que el bloque del motor y la culata; retiene la inyección directa de combustible y la sincronización variable de válvulas, pero genera 368 hp, decididamente diferentes a los de Kia.

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Desde el asiento del conductor, hay poca evidencia del automóvil que originalmente salió de la fábrica de Kia en West Point, Georgia. Directamente adelante, un tablero digital MoTeC muestra las rpm del motor, los tiempos de vuelta y otros parámetros variados del motor. Su mano derecha cae sobre la palanca de cambios de metal alta y fornida, una hermosa obra de arte de autos de carreras. Controla una caja de cambios Xtrac de seis velocidades de fabricación inglesa que cuesta más que el precio base de $22,450 del Optima. La transmisión es secuencial: al tirar de la palanca hacia atrás, se sube una marcha, y al empujarla hacia adelante, se baja una. El embrague solo se requiere para moverse desde una parada; de lo contrario, una breve respiración en el acelerador y una puñalada de la palanca hacen el trabajo.

Si eso suena extraño, en la pista, en este caso, la carrera aeroportuaria Motown Mile de R&T, la palanca de cambios demuestra ser gloriosamente mecánica y satisfactoria. Es tan simple que no necesita pensar en ello después de la primera vuelta.

El principal desafío es evitar que los neumáticos delanteros del Optima patinen. La tracción delantera es un obstáculo para un auto de carrera. Al acelerar, el peso de un automóvil se transfiere hacia atrás, descargando las ruedas delanteras. El Kia tiene un sistema de control de lanzamiento que intenta limitar el patinaje de las ruedas desde el principio, pero no puede hacer mucho.

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Al pitar por la recta, todo es relativamente normal. El Optima tira con autoridad. Frenar en las curvas es igualmente fácil, con un sistema antibloqueo ajustable que está configurado perfectamente: la salida del ABS es apenas perceptible cuando se sueltan los frenos al entrar en la segunda curva pronunciada de la Milla.

Sorprendentemente, dada la larga distancia entre ejes del auto de 110 pulgadas, el Optima cambia de dirección fácilmente. Se siente pesado en la nariz, pero a diferencia de la mayoría de los autos de carrera con tracción delantera, no se siente como si estuviera haciendo piruetas alrededor del eje delantero. Da la sensación de que los neumáticos traseros, que no tienen mucho que hacer, al menos están involucrados en el proceso. Aún así, el Optima se siente grande y un poco entumecido, como un reponedor de NASCAR. Rebota y flota sobre los baches, pero es fácil clavar los vértices y permanecer en la línea hasta que, es decir, comienzas a apretar el acelerador una vez que el auto está tomando un set.

Al pisar el pedal derecho, el Kia escupe y explota como un verdadero auto de carreras, pero por dentro es lo suficientemente silencioso como para que se escuchen los silbidos y silbidos del turbo. Y el sonido de enrollarse es una señal de que las cosas están a punto de volverse locas. Cuando llega el par resultante, el coche sale disparado hacia el borde de la pista. Los neumáticos delanteros, encargados tanto de girar como de poner 368 hp en el suelo, simplemente no pueden realizar varias tareas a la vez para mantenerse al día.

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Me quejé del subviraje inducido por la potencia a Mark Wilkins, un piloto de 31 años que hasta ahora ha ganado cinco carreras con el Optima. Sonrió, se encogió de hombros y dijo: "Sí, es complicado. Intenta esperar un poco más antes de pisar el acelerador". Duh.

Deslizarse por las curvas un tic más y aplicar juiciosamente el acelerador resultó en la vuelta más rápida del día, 52.42 segundos. Dado que el Optima es el primer auto de carreras que probamos en Motown Mile, no tenemos una comparación relativa, pero ese es el tiempo más rápido que registramos en el circuito. Y, por supuesto, no se rompió.

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Coche de carreras Kia Optima GTS

  • Precio (estimado): $250,000
  • Tren motriz: I-4 de 2.0 litros, 368 hp, 300 lb-pie
  • Transmisión: FWD, secuencial de 6 velocidades
  • Peso: 2950 libras
  • Velocidad máxima: 160 mph

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