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El Lexus RC F GT3 tiene poco o ningún sentido. El auto de carretera RC F se presentó en febrero de 2014, y tanto el motor como algunos componentes de la plataforma provienen de variaciones del Lexus IS que debutó en 2005. El auto de carrera es uno de los más pesados ​​en el conjunto de reglas GT3, una clase que pone al RC F en competencia directa con el McLaren 720S y el Ferrari 488. Y, sin embargo, compite contra autos de fábrica y respaldados por la fábrica de Corvette, Mercedes, Porsche, Acura, Lamborghini, Aston Martin y BMW en la mayoría de los Estados Unidos. prestigiosa clase de carreras GT de todos modos.

Eso no sucedió de la noche a la mañana. Cuando Lexus se comprometió a competir con un RC F GT3 en la categoría GTD antes de la temporada 2017, era una clase pro-am que jugó un claro papel secundario frente al GTLM solo de fábrica. Su trato con las carreras 3GT fue visto como algo controvertido, el impulso de un programa tipo fábrica en una clase que estaba destinada a estar reservada para los privados. 3GT ayudó a aliviar esos temores, en parte, al no lograr un solo podio en su temporada de debut.

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Pero Lexus siguió desarrollando el coche. Eso se convirtió en dos victorias en la temporada 2018. En 2019, el programa Lexus RC F se trasladó a AIM Vasser Sullivan. Consiguieron dos victorias más. En 2020, el equipo obtuvo cuatro victorias y un campeonato de carreras de velocidad. Vasser Sullivan, ahora sin AIM después de separarse de su equipo asociado en 2021, estaba listo para el horario de máxima audiencia.

Ese anuncio llegó a fines del año pasado. GTLM, una clase construida en torno a un conjunto de reglas basado en GT2 que se había vuelto demasiado caro y demasiado especializado para interesar a las nuevas fábricas, se retiró después del Petit Le Mans de 2021. IMSA optó por reemplazarlo con GTD Pro, una categoría que en realidad es solo el conjunto de reglas GTD de larga data con todas las especificaciones para carreras de aficionados y fuera de fábrica eliminadas. Eso significó que Lexus, una de las anclas de la clase GTD, de repente fue una elección lejos del escalón más alto del mundo de las carreras de GT estadounidenses. Decidieron mover uno de sus dos autos, el No. 14 anclado por el veterano as de Lexus GT Jack Hawksworth, a la nueva categoría totalmente profesional.

"Es lo que quería, quería estar en una alineación profesional durante mucho tiempo", compartió Hawksworth. "Puede confiar en que cada piloto tenga más experiencia, por lo que puede trabajar con una configuración alineada con ambos pilotos. Puede rotar su alineación de pilotos, así que, por ejemplo, hoy estoy comenzando mi primera carrera en cinco años".

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Hawksworth está acompañado en el auto por Ben Barnicoat, un ex piloto de McLaren GT que se pasó al programa Lexus en la última temporada baja. Curiosamente, Barnicoat y Hawksworth crecieron en South Yorkshire, compitiendo en la misma pista de karts con algunos años de diferencia. Ahora, lideran juntos un importante programa contra Porsches y Corvettes. También es un ajuste para Barnicoat:

Es mi primer año en IMSA, pero el equipo me ha presentado todas las nuevas reglas y regulaciones. Dar ese paso de GTD a GTD Pro, aunque la principal diferencia es solo la alineación de controladores, eso cambia la estrategia enormemente. En GTD, tienes que poner ese enfoque en tu piloto de plata o aficionado, porque son los que se clasifican y comienzan las carreras. Ahora, estamos en una posición muy afortunada donde Jack y yo somos dos profesionales en la cima de nuestro juego y podemos cambiar esa estrategia donde queramos. Este fin de semana [en Long Beach], por ejemplo, Jack ha estado aquí antes y es mi primer fin de semana aquí, así que con la posición en la pista bastante clave, hemos decidido clasificarnos y poner a Jack en la parrilla lo más alto posible. En la próxima carrera, podríamos tener la libertad de hacer lo contrario.

Sin embargo, GTD Pro tiene una peculiaridad extraña. Dado que se anunció tan tarde en la temporada 2021, un importante programa de fábrica no tuvo tiempo de preparar un nuevo automóvil para la clase. En cambio, Corvette Racing está compitiendo con su C8.R como un auto GTLM balanceado durante los próximos dos años mientras completa la preparación de su corredor GT3, algo que la serie ha tenido problemas para equilibrar en tres carreras. En Daytona, el Corvette parecía perdido en la práctica y la clasificación. En Sebring, navegó hacia una victoria dominante. Hawksworth entiende que el problema del equilibrio es el resultado de que se le pidió a la serie que integrara un automóvil construido con una especificación completamente diferente en una clase no relacionada, pero parecía frustrado por los resultados iniciales:

Es difícil para la serie averiguar cómo va a funcionar el auto. Está construido para un conjunto diferente de regulaciones para las que está construido un automóvil GT3. En Daytona, no fueron lentos una vez que comenzó la carrera. Corrían en la manada, solo tenían problemas. No fueron rápidos en la práctica, pero tampoco lo fueron en la práctica en Sebring, y tan pronto como llegó la calificación y la carrera, se fueron. Es difícil, seguro. Ya es bastante difícil solo en GT3, con autos de motor central y delantero, grandes cupés y autos deportivos. Luego tomas otro elemento, un automóvil que está construido completamente con un conjunto diferente de regulaciones y los pones todos juntos y tratas de equilibrarlo… Es difícil. Sin embargo, la carrera es competitiva. Siempre está cerca, IMSA hace un buen trabajo con eso. Pero nosotros, en este momento, nuestro automóvil tiene varios años en comparación con todos estos otros automóviles.

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El problema se ve agravado por cuánto más antiguo es el RC F, que debutó en 2017 y no se ha modificado significativamente desde entonces, que el resto de la clase. Hawksworth sabe que IMSA tiene mucha más información sobre su auto que el resto del campo, lo que hace que equilibrar el RC F con autos más nuevos sea un desafío único.

El Corvette está en nuestra clase, hay un nuevo BMW, el Aston todavía es relativamente nuevo aquí, por lo que IMSA debe recopilar una gran cantidad de datos para comprender dónde debe estar el automóvil. Si te remontas a 2017, aparte de cambiar los sistemas ABS, el auto es exactamente el mismo. Puede ser una ventaja para ellos, cuando traes un kit evo o un auto nuevo, se reinicia todo. El órgano de gobierno tiene que averiguar dónde encaja, dónde saben quiénes somos.

Con el McLaren 720S también nuevo en la categoría y el Acura NSX, Mercedes AMG GT y Lamborghini Huracan recibiendo nuevos paquetes de desarrollo "evo" en los últimos años, el Lexus se destaca como uno de los más antiguos además de ser uno de los más extraños. Ahora que Lexus está firmemente comprometido con la lucha por las victorias y los campeonatos en la nueva categoría GTD Pro, seguir al RC F con un auto de carreras que compita más directamente con estos nuevos superdeportivos es una prioridad importante. El gerente de deportes de motor de Lexus, Jeffrey Bal, pareció indicar que el futuro estará ligado al otro automóvil GT3 en el establo de Toyota, un concepto GT3 de la marca GR que no está vinculado a ningún automóvil de carretera existente que debutó en el Salón del Automóvil de Tokio a principios de este año. Actualmente se proyecta que ese automóvil llegue en 2024.

Ese nuevo automóvil, todavía conceptual hasta que Lexus tenga algo que anunciar, sería la pieza central del enfoque de Lexus en la excelencia en el desempeño. Su línea de autos deportivos de hoy en día, anclada por el verdaderamente grandioso LC 500, está construida en torno a la forma en que el rendimiento y la comodidad se complementan entre sí. En su lugar, sería un automóvil de alto rendimiento, construido desde cero teniendo en cuenta las carreras de autos como parte de un impulso a largo plazo para hacer crecer la forma en que los clientes ven la marca Lexus.

Hasta entonces, Lexus está mostrando a los clientes su potencial luchando contra los AMG GT, M4 y C8 del mundo con el RC F GT3 que ya tiene. Aunque el programa estuvo en una situación desesperada al principio, peligrosamente cerca de terminar hasta que comenzó a ganar carreras, ahora tiene la expectativa de competir por el campeonato en cada temporada. Bal dice que los concesionarios están comenzando a notar la fortaleza del programa, incluido un enorme concesionario Lexus a dos horas de distancia de la pista en Escondido que recibió al equipo días antes de la carrera de Long Beach. Los clientes también están empezando a ver "Lexus" y "carreras" como dos cosas que pueden encajar, incluso cuando las carreras se basan en el auto más grande y antiguo de la categoría.

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Pero el RC F GT3 es uno de los autos más potentes en una clase GTD que intenta equilibrar diferentes tipos de autos por su relación potencia-peso, lo que lo hace particularmente efectivo en pistas más rápidas. Esto significa que también es uno de los autos más pesados ​​y, en cierta medida, particularmente inadecuado para un circuito urbano como el de Long Beach.

Después de las penalizaciones a dos de los tres nuevos BMW M4 GT3, Hawksworth comenzó la carrera quinto entre todos los autos GT y cuarto en GTD Pro. Como era de esperar, el Corvette C8.R fue la clase del campo y pasar fue un desafío durante la carrera de 100 minutos. Hawksworth se mantuvo detrás del Corvette, el Pfaff Porsche y el Heart of Racing Aston Martin hasta la única parada en boxes del día, momento en el que una Rube Goldberg Machine de un momento abrió la puerta para algo mágico.

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ICYMI: La parada en boxes que terminó nuestro día en el @GPLongBeach. Nunca visto y circunstancia incontrolable son un par de frases que hemos escuchado para describir este #IMSA | #PlaidPorsche | #FueledByDriveway | #AGPLB pic.twitter.com/MwFiPBkBN5

pfaffmotorsports (@pfaffmotorsport) 10 de abril de 2022

En su parada, el equipo Corvette perdió el control de un lugnut. Eso es una penalización, eventualmente un drive-through que degradó al C8.R al tercer lugar en su clase. Esa tuerca rebotó fuera de control hasta que llegó al puesto de boxes del equipo Pfaff Porsche mientras el equipo estaba reparando su automóvil. Aquí, puedes escuchar a un miembro de la tripulación exclamar "¡Vaya!" mientras rebota sobre la parte superior del automóvil para golpear la plataforma de abastecimiento de combustible a toda velocidad. Luego rebota hacia el radiador, el radiador de un 911 con motor trasero al que solo se puede acceder a través de un respiradero invertido en lo que sería el compartimiento de almacenamiento delantero de un automóvil de carretera. El rebote de la plataforma de combustible le permite golpear en el ángulo correcto para destruir el radiador, terminando el día del Porsche en un instante.

Con Barnicoat ahora en el auto, el Lexus estaba en segundo lugar.

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Unos pocos incidentes más atrás en el campo llevaron a múltiples advertencias, las posibilidades de pasar al Aston Martin ahora líder o ser pasado por el Corvette ahora vuelve al tercer puesto. Pero el BMW líder en GTD detrás jugó una defensa involuntaria en el Corvette y la pista estrecha creó pocas oportunidades reales de pasar al Aston Martin, por lo que el Lexus se mantuvo en segundo lugar. Todo el equipo de Vasser Sullivan, tanto la tripulación de la entrada No. 14 GTD Pro como la No. 12 que aún compite en la clase pro-am GTD, estalló en celebración. Era un podio tan improbable como los podios.

El RC F está en su sexta temporada de IMSA de las siete anticipadas. Durante el próximo año y medio, el equipo luchará contra los esfuerzos de fábrica de casi todos los rivales de Lexus por el título de carreras de GT estadounidense más importante que podría reclamar. Para una compañía que todavía está hambrienta de ser vista compitiendo por un lugar en el mundo de los autos de desempeño, ese campeonato significaría todo.

¿Lexus tiene una división de carreras?

LEXUSRACING

Lexus, con Vasser Sullivan Racing, compite en el Campeonato IMSA WeatherTech SportsCar con Lexus RC F GT3.

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Es Lexus en Nascar

como conductores invitados. Para 2020, la tradición continúa cuando el incondicional de NASCAR, Kyle Busch, se une al equipo AIM Vasser Sullivan, afiliado a Lexus Motorsports North America, para disputar el podio de la clase GTD en uno de los dos Lexus RC F GT3.