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Los estadounidenses lo llaman rueda inglesa, pero los ingleses lo llaman máquina de ruedas. Es técnicamente un martillo rodante con dos tambores de acero que pueden formar láminas de metal en curvas complejas. En las manos equivocadas, una rueda inglesa puede convertir una pieza plana de aleación en basura de onda sinusoidal. En los correctos, puede hacer el guardabarros de un Ferrari 250 Testa Rossa en pocas horas. O casi cualquier otra cosa que pueda construir con metal curvo.

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Cuenta la leyenda que las primeras máquinas con ruedas aparecieron en la Francia medieval. Suplantaron parte de la herrería tradicional, en la que los hombres usaban mazos y bolsas de perdigones para machacar armaduras planas o carrocerías. El nombre estadounidense surgió en el siglo XX, cuando la herramienta polinizó aquí a partir de panelistas ingleses. Tuvo una breve aventura con la producción en masa, pero la flexibilidad de la máquina y la demanda de habilidades la hicieron perfecta para trabajos de bajo volumen. Las ruedas ayudaron a crear los primeros autos de gran premio, los que establecieron récords en Bonneville, la mayoría de los autos de carreras deportivos clásicos de Europa y muchos de los grandes aviones de la historia. Las versiones todavía dan forma a las carrocerías de NASCAR y los nuevos Morgan, y son la columna vertebral de innumerables talleres de restauración y personalización.

La rueda inglesa tiene la reputación de ser un arte negro, el material de las casas de campo británicas. Para comprenderlo mejor, visitamos Fournier Enterprises, en el municipio de Shelby en Michigan. El fundador, Ron Fournier, trabajó para las leyendas de los autos stock Holman y Moody a principios de la década de 1960, luego para Penske Racing y el experto en Indianápolis AJ Foyt. Hace cuatro décadas, lanzó una serie de libros y videos revolucionarios que ayudaron a difundir la técnica de fabricación de la vieja escuela. Además de trabajos en metal personalizados, su negocio ofrece clases prácticas y vende una pequeña línea de herramientas.

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Cuando conocí a Jeff Fournier, el jefe de taller de Fournier, me acompañó junto a un automóvil Le Mans de madera contrachapada Aston Martin DBR1/2 de carrocería bucka de los años 50 y hacia varias grandes ruedas inglesas, marcos tan altos como un hombre adulto, bajo luces brillantes. En 90 minutos, mientras el fotógrafo Andrew Trahan y yo observábamos, Fournier convirtió una hoja de aluminio recocido 3003 en la mitad de un tanque de gasolina para una motocicleta Norton. El proceso involucró poco más que un mazo de nailon, un marco de madera contrachapada, una herramienta de encogimiento "slapper" de cuero y madera y una rueda inglesa.

La pieza, tridimensional y dolorosamente bella, se materializó en las manos de Fournier como por arte de magia.

Trahan enarcó una ceja. "Es un Jesús que da forma al metal".

Jeff me miró, riéndose. "¿Quieres hacer la otra mitad?"

Fue como si me dieran un hacha y me dijeran que talara un bosque: sabes qué hacer, pero el destino parece imposible. Así que da un paso a la vez.

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Aprender la rueda inglesa, dijo Jeff, significa comprender las cuatro cosas que se pueden hacer con las láminas de metal: cortar, doblar, encoger y estirar. Y la diferencia entre forma y figura. Formar una pieza de aluminio es doblarla sobre la rodilla, fácilmente reversible. Dar forma implica un encogimiento o un estiramiento, y cuesta trabajo deshacerlo. (Molecularmente hablando, la contracción comprime el espacio dentro de una pieza de acero, mientras que el estiramiento lo expande. La precisión para cada uno requiere herramientas dedicadas).

La rueda es una máquina de estirar. Sus rodillos de acero pulido, llamados yunques, corren paralelos, en cojinetes, en cada pata de un marco en forma de C. El marco está hecho de acero o hierro fundido y es muy pesado o está atornillado a algo que sí lo es.

Los yunques parecen pisapapeles y, en consecuencia, son pesados. Vienen en diferentes contornos y son ajustables en altura, dependiendo de la forma que esté tratando de producir. Al mover el metal de un lado a otro entre ellos, lo estiras, produciendo una curva simple. Cambia el ángulo y vuelve a poner la misma pieza en la rueda, puedes hacer una curva compuesta. Cambie la altura del yunque y podrá aplanar, suavizar hoyuelos o marcas de martillo. Con suficiente tiempo, la presión de una rueda puede pulir el metal hasta obtener un acabado de espejo, sin productos químicos.

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El proceso es silencioso, repetitivo y no dramático. Una rueda en uso le recuerda a la carne que se corta en rodajas en una tienda de delicatessen, o tal vez a alguien que aspira el piso. También es contrario a la intuición: utiliza la luz, que se refleja en las elevaciones y los huecos del metal, para improvisar un curso de trabajo, pero todo debe planificarse con varios pasos de anticipación. Haces funcionar los yunques sin lubricante, porque su presión incrustaría aceite en tu trabajo. Y aunque la mayoría de los errores de la rueda se pueden deshacer (generalmente en una rueda), hay un reloj, cada pasada que haces cambia la pieza, y demasiados pueden hundir o endurecer tu proyecto.

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Sobre todo, es más difícil de lo que parece. La dureza de un metal y la composición de la aleación son clave y, en acción, el material parece estar vivo. Dos piezas de aluminio idénticas pueden tomar diferentes movimientos de rueda para producir el mismo resultado.

"El metal te dirá qué hacer", dijo Jeff. "Solo tienes que escuchar. Mucho de esto es comprensión superficial. Algunos de nuestros mejores estudiantes son pintores. No quieres hacer lo incorrecto o lo correcto demasiado pronto".

Para que conste, hasta que Jeff me ayudó a arreglarlo, la mitad del tanque de mi Norton parecía haber sido atropellado por un camión volquete. Sus manos se movían con seguridad, borrando mis errores. Me encontré deseando que mis dedos funcionaran como los suyos, de repente dispuesta a dedicar años a conseguirlos allí. Y aunque nunca fui un gran pintor, eso no hace que el trabajo de un maestro sea menos obvio. O la elegancia atemporal de sus herramientas.

Sam Smith Sam Smith es el editor general de R&T.

¿Para qué se utiliza un kit de ruedas inglesas?

La rueda inglesa, o máquina de ruedas, se ha utilizado durante siglos para dar forma a láminas de metal como el acero y el aluminio de forma suave y sencilla. Es una herramienta esencial para trabajar los metales que ayuda a hacer curvas bidimensionales en láminas de metal.

¿Por qué se llama rueda inglesa?

Se dice que fueron los estadounidenses que visitaron la producción de aviones británicos durante la Segunda Guerra Mundial los que se llevaron a casa el Wheeling 'inglés', aunque es posible que de ahí provenga el nombre derivado, ya que había fabricantes bien establecidos de máquinas Wheeling al otro lado del charco.

¿Cómo se hace una rueda inglesa?