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Hace 100 años, Jimmy Murphy se convirtió en el primer piloto de carreras estadounidense en ganar un gran premio europeo. Esta es su historia.

SI HAY UN CONDUCTOR que podría retroceder en el tiempo y cubrir, sería Jimmy Murphy. Sería emocionante documentar al primer ídolo de las carreras de Estados Unidos. Y desgarrador.

Murphy me atrajo por sus logros: el primer estadounidense en ganar un gran premio europeo, en 1921. Ganador de la Indy 500 en 1922. Y el hombre ampliamente reconocido como el rey de las pistas de tablas durante la temprana fascinación de este país por las carreras en óvalos de madera.

(Esta historia se publicó originalmente en agosto de 2016 y se volvió a publicar en honor al centenario de la victoria de Murphy en la Indy 500 – Ed.)

Murphy fue el AJ Foyt original, un talento mercurial cuyas arrolladoras aventuras le trajeron un inmenso estrellato y fama. Nueve décadas después de que Murphy llegara a la cima del mundo del automovilismo, está casi olvidado. Es probable que les suceda a todos los grandes en algún momento; las leyendas de Senna y Schumacher no durarán para siempre y, como con Murphy, será una lástima. Sin embargo, a falta de un reconocimiento más amplio, la primera estrella internacional de las carreras estadounidenses se ha convertido en un tesoro personal, un héroe de marca privada.

Biblioteca Nacional de Francia

Este fue un hombre profundo y valiente, cuya vida comenzó con castigos y terminó brutalmente. Murphy era un estadounidense de primera generación, hijo de inmigrantes irlandeses, criado en los barrios pobres de South of Market en San Francisco. Quedó huérfano a los 11 años, gracias al gran terremoto de 1906. Una mudanza al sur de California lo expuso a la floreciente cultura automovilística de Los Ángeles, y 10 años después del terremoto, cuando las pistas de patinaje económicas explotaron en la escena automotriz del estado, encontró su vocación. Fue en esos velódromos de gladiadores con peralte de 35 grados o más y llantas exteriores de hasta 60 pies de altura donde Murphy se hizo un nombre. Los tableros atrajeron multitudes de hasta 80.000 personas. Vinieron a ver a los hombres intentar sobrevivir.

Como muchos rastreadores de tablas, Murphy descubrió su zona de confort al aprender a lidiar con toboganes de 100 mph y autos en el aire. Sus 36 victorias en 50 largadas en la pista seguramente involucraron una intervención divina. Recompensado con una conducción de fábrica de Duesenberg, se dirigió a las 500 Millas de Indianápolis y al Gran Premio de Francia en Le Mans, la carrera más famosa del calendario internacional.

Con una invitación para el GP de Francia de 1921, Murphy y el equipo Duesy fueron enviados al este y registraron una victoria para la historia. No fue fácil. Murphy ya estaba lesionado cuando se presentó a la carrera, con la mano derecha una bola de vendajes después de quemarse en un accidente. Luego hizo rodar el auto de su compañero de equipo en la práctica, rompiéndose dos costillas mientras esquivaba a un caballo que deambulaba por el circuito de tierra rocosa de Le Mans. "Fue una experiencia desconcertante, y me dolían mucho las heridas", dijo.

La mayoría de las cuentas dicen que Murphy tuvo que ser levantado en el asiento. Treinta vueltas y cuatro horas más tarde, él y su mecánico de conducción, Ernie Olson, arrasaron con el campo y ganaron por 15 minutos. Olson consideró que su mayor adversario era el campo en sí: "Cuando las piedras y rocas golpearon a nuestro alrededor, sonaba como si estuviéramos siendo ametrallados por fuego de ametralladora". La próxima primavera, Murphy se convirtió en el primer piloto en ganar la Indy 500 desde la pole position. En solo 10 meses, había dominado a sus compañeros, capturado la joya de la corona de las carreras europeas y conquistado la mayor prueba de resistencia de Estados Unidos. Todavía me cuesta comprender la enormidad de esa hazaña.

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Y la sangre de la época. El informe de Associated Press de Le Mans en 1921 contenía cuatro palabras inquietantes: "No hubo víctimas". Los reporteros no pudieron escribir lo mismo sobre la carrera final de Murphy en el norte del estado de Nueva York, aproximadamente tres años después. El único tobogán gigante que el hombre no pudo atrapar derribó 100 pies de barandilla de madera.

"Un grito de terror se elevó de los espectadores ante el sonido del choque", escribió el Syracuse Herald . "Los médicos mecánicos y los oficiales de carrera corrieron en ayuda de Murphy, pero una mirada fue suficiente para decirles que, aunque quedaba una chispa de vida, la carrera del rey demonio de la velocidad había terminado".

Tenía el cuello y la espalda rotos, las piernas rotas y torcidas, y el pecho atravesado por un trozo de barandilla astillado. El accidente que acabó con la vida de Jimmy Murphy se produjo tres días después de que cumpliera 30 años. Rey de las pistas de tablas, derribado por un dos por cuatro. Si esa es la ironía de Dios, no estoy impresionado.

Murphy es un héroe de culto, uno que tienes que investigar, debido a su corta carrera. A diferencia de Foyt o Mario Andretti, no vivió lo suficiente para que la gente lo celebrara. Mientras escribo esto, en medio de la temporada de carreras de 2016, estoy agradecido de que la mayoría de mis héroes modernos hayan tenido esa oportunidad.


Marshall Pruett, editor colaborador de R&T, es uno de los pocos periodistas estadounidenses en activo que cubren las carreras a tiempo completo.