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JOHN HINDHAUGH está de pie frente a una gran mesa de mezclas de audio, manipulando controles deslizantes como un DJ. Las ventanas del piso al techo brindan una vista panorámica del Daytona International Speedway, donde los autos de carreras pintados con mucho ruido serpentean por la pista en sus últimas vueltas. La Rolex 24 está a punto de comenzar.

Junto a él, en la atestada y sofocante cabina de IMSA Radio, se encuentran el locutor de jugada por jugada Jonny Palmer y el comentarista de color Jeremy Shaw. Pero Hindhaugh (pronunciado HIND-hof) es la estrella de rock de Radio Le Mans, no solo la cara pública de la transmisión, sino también el hombre cuyo tranquilizador acento británico, a menudo desplegado en un estado de elevada excitabilidad, es la voz de las carreras de resistencia para millones de personas. de aficionados de todo el mundo.

Hindhaugh está promocionando la carrera con entusiasmo rapsódico cuando su voz cambia repentinamente de timbre. Ha habido contacto! ¡La parte delantera izquierda del auto 58 está destruida! ¡Absolutamente destruido! dice, subiendo a Hindenburg- niveles de desastre de horror. En el pit lane y directamente detrás de la pared. Ni siquiera hemos llegado a la bandera verde, y el drama se ha incrementado a 11 viniendo a la parada de autobús en la primera vuelta de formación. Él niega con la cabeza. ¡Oh Dios mío! ¿Quién escribe estos guiones?

No Hindhaugh, obviamente. Técnicamente, es solo un fanático glorificado con cuerdas vocales demasiado desarrolladas y una caja de jabón de gran tamaño. Como pieza central de la transmisión, es un pararrayos para las críticas exageradas, no se calla, es demasiado obstinado. Sin embargo, por esas razones, Hindhaugh suele ser más entretenido que la acción que describe. Él es uno de esos raros locutores que tienen sus propios seguidores, y hay oyentes que sintonizan para escucharlo incluso cuando de otro modo podrían desconectarse de la carrera.

Él es el corazón y el alma de Radio Le Mans, dice John Chambers, exjefe de Hindhaughs. Su conocimiento del deporte es insuperable. Se emociona al respecto. Se casó en Le Mans, por el amor de Dios. Es como un cómodo par de pantuflas. Cuando vas a Le Mans, escuchas a Hindhaugh.

Marc Urbano

NADIE FUERA DEL MUNDO DE LAS CARRERAS tiene idea de qué es Radio Le Mans. De hecho, para el público en general, el concepto parece irrisorio: ¿cobertura de bandera a bandera de una carrera de 24 horas? ¿En la radio nada menos? Pero para los intransigentes, Radio Le Mans es indispensable, y en los últimos 30 años, ha pasado de ser una curiosidad a un culto ya una institución.

Las mismas cualidades que hacen que las carreras de resistencia sean tan fascinantes (cambios de pilotos, estrategias de paradas en boxes, clases variadas) también hacen que sea un oso a seguir. Incluso hoy en día, cuando el tiempo y la puntuación están generalmente disponibles para el público en tiempo real, y los blogs en vivo y las actualizaciones de Twitter son comunes, es virtualmente imposible incluso para los fanáticos mejor informados y más proactivos realizar un seguimiento de las muchas variables que determinan cómo un se desarrolla la carrera.

La opacidad del deporte se magnifica, irónicamente, en la pista de carreras, donde los espectadores pueden ver solo una pequeña parte del circuito y gran parte de la acción crítica tiene lugar en los pits. Es por eso que tantos asistentes a las carreras usan auriculares y escuchan Radio Le Mans a través de FM, radio satelital, Internet o un escáner de pista. También es por eso que muchos televidentes apagan el sonido del video y se enfocan en las palabras transmitidas por Hindhaugh y compañía.

Los fanáticos no son las estaciones solo seguidores obsesivos. La mejor manera para que los equipos de carrera se mantengan al tanto de la competencia y vean el panorama general es sintonizar Radio Le Mans. Conocen a todos los corredores y hacen su tarea, dice el gerente del programa Corvette Racing, Doug Fehan. Los escucho porque te dicen lo que está pasando. Además, Hindhaugh puede hacer que un cambio de llanta suene emocionante.

Aunque Radio Le Mans es sinónimo de cobertura de la carrera de 24 horas más prestigiosa del mundo, es solo una pequeña parte del imperio de la transmisión gobernado por Hindhaugh y su esposa, Eve Hewitt. Desde que crearon Radio Show Limited (RSL) en 2005, han ampliado su alcance para incluir la mayoría de las principales series de carreras de resistencia. Este año, cubrirán todo, desde Le Mans y la carrera de 24 horas en Nrburgring hasta el Campeonato WeatherTech SportsCar y todas las series de apoyo de IMSA, el Campeonato Mundial de Resistencia de la FIA y la Serie Europea de Le Mans. En la mayoría de los casos, RSL ofrece no solo cobertura de radio, sino también audio para televisión y transmisión de video.

Hindbaugh y Hewitt son copropietarios de RSL. Operan tres transmisiones de radio desde un estudio en su casa en East Midlands y una instalación satelital en Londres. En los hipódromos, trabajan con un elenco cambiante de profesionales de la transmisión. Aquí en Daytona, un puñado de comentaristas invitados se unen a Hindhaugh en la cabina. También hay cuatro reporteros de pit-lane muy experimentados y extremadamente ágiles. Pero Hindhaugh es el motor que hace funcionar la transmisión.

Marc Urbano

Hindhaugh, de 55 años, tiene una mata rebelde de cabello oscuro. Aún así, su rasgo más memorable es su voz meliflua, un legado de haber sido criado en Sunderland, en el noreste de Inglaterra. Hindhaugh insiste en que su acento fue atenuado por los esfuerzos equivocados de su juventud para ganarse la vida en la radio comercial.

Cuando quiere, puede hacer un brillo perfecto en un acento anodino de la BBC. Pero los estadounidenses no se cansan del singular patois de Hindhaugh, y muchos lo escucharían felizmente recitar una página de un manual de instrucciones, una tarea que Hindhaugh probablemente emprendería. John puede hablar para siempre sobre nada, dice Shaw.

Al principio de su carrera, Hindhaugh trató de controlar su acento, su entusiasmo, su locuacidad. Pero los fanáticos de las carreras de hombres aman o aman, como suena cuando dice que es Hindhaugh desencadenado. Todo se volvió mucho más fácil para mí cuando comencé a ser yo mismo, dice. Porque, en última instancia, si estás interpretando un papel, no puedes seguir así. Eventualmente te vas a hacer tropezar, ya sea por ser innecesariamente entusiasta o innecesariamente crítico. Lo que hago es bastante fácil. Digo lo que veo, y la emoción es real. Es como me siento en ese momento.

Aún así, indudablemente hay habilidad en lo que hace. Lo que distingue a Hindhaugh de sus rivales de transmisión es su capacidad para moderar lo emocional con lo racional. Aprendes a rechazar algunas cosas del 11 o suenas como un tonto despotricando. Y estoy poniendo mi mano aquí, dice. Sé que he sonado como un tonto despotricando. Pero no es ciencia espacial. Si lo encuentro interesante, la audiencia lo encontrará interesante. Nuestro trabajo, ya sea en el pit lane o aquí arriba en la cabina, es hacer las preguntas que harían los aficionados. [Reportero de pit-lane] Joe Bradley lo dijo mejor hace muchos años: éramos solo espectadores con micrófonos.

Hindhaugh creció con una sola estación de televisión de la BBC en su casa. La radio era el rey. Siempre estaría encendido, dice. Era mi banda sonora mientras crecía. Cuando era niño, pretendía ser un disc jockey y comenzó a trabajar en la estación de radio de un hospital local cuando era adolescente. Cuando fue contratado por Radio Le Mans en 1989, no fue para llamar a la carrera; era girar récords para llenar el tiempo de inactividad entre los informes de carrera. Rápidamente demostró ser indispensable, primero en el área de marketing y luego como locutor/productor/aprendiz de todo. En poco tiempo, emergió como la voz más distintiva y memorable de la transmisión.

En ese momento, Hindhaugh había pasado por varios puestos de empleado de bolsa de trabajo, consejero de oficina de empleo, guardia de seguridad, consultor de marketing, presentador de programas de televisión para niños, esclavo del gobierno, DJ de club nocturno. Pero encontró su mtier mientras trabajaba para Radio Le Mans. Para empezar, fue un tipo de autos de toda la vida con un jones serio para las carreras. Más que eso, sin embargo, tenía un sentido instintivo de las posibilidades de la radio, y utilizó las emisiones como un pintor que llena un lienzo en blanco.

Las imágenes son mejores en la radio, dice. ¡Están! En la televisión, las imágenes deberían hacer todo el trabajo y, por lo tanto, usted debe agregar a las imágenes, no describir lo que puede ver. En la radio, no puedes decir, ¡Ooh! ¡Mira eso! Nunca antes había visto algo así en mi vida. ¿Has visto algo así antes, Jeremy? Si estuvieras escuchando eso sin las imágenes, dirías correctamente: ¿De qué están hablando? Mientras que, si digo, se ha ido Fernando Alonso. Ha hecho rodar el coche en una pequeña bola en la curva 5. Me pongo de puntillas para verlo, la gente inmediatamente ha evocado esa imagen para ellos mismos, y no tienen que estar sentados frente a una pantalla para verlo. Me encanta la radio por eso, y una vez que lo entendí, lo encontré bastante fácil.

Marc Urbano

LA LUZ DEL DÍA SE HA PASADO.

Debajo de la cabina de transmisión, Daytona brilla con la rueda de la fortuna brillantemente iluminada que pulsa en el campo interior. Este es el momento de la noche cuando la carrera comienza a cobrar vida, dice Hindhaugh en su micrófono.

Además de ser la voz principal de la transmisión, Hindhaugh también es su conductora. Por lo general, decide quién hablará cuándo, según los informes de los pits, el equipo de televisión que proporciona la transmisión de video y Shaw, quien mantiene los gráficos de vueltas escritos a mano de la vieja escuela. (Paul Truswell, que trabaja con programas de estadísticas de última generación, no está aquí este fin de semana.) Hindhaugh silencia su micrófono y le dice al reportero del carril de pits Andrew Marriott, Stand by, Andrew. Luego, en el aire, dice, Andrew Marriott en el pit lane con Jordan Taylor, y luego vamos con [el piloto] Gunnar Jeannette con [el reportero del pit lane] Shea Adam. Andrés, ¿qué tienes?

Cuatro horas después, Hindhaugh sigue estafando el espectáculo. Bienvenido a la cobertura de toda la carrera, de bandera a bandera, sin interrupciones en IMSA TV y la aplicación IMSA en los tres sistemas operativos principales, dice. También en Sirius 13 y XM 202, y en RadioLeMans.com e IMSA.com. RS2 e IMSA Radio es su primera opción para todo el contenido de IMSA y la única emisora ​​​​que tiene un equipo completo en la pista para cada ronda de la temporada. ¡Y qué comienzo de temporada ha sido este!

Marc Urbano

LA IDEA DETRÁS DE Radio Le Mans parece hoy una obviedad y un absurdo total. Tenía sentido solo porque, como dice Chambers, un veterano ejecutivo de una revista de deportes de motor, Le Mans es una carrera británica que sucede en Francia. Un Bentley británico ganó la segunda carrera, en 1924, y los llamados Bentley Boys se convirtieron en los primeros héroes de Le Mans. Jaguar y Aston Martin lograron seis victorias en los años cincuenta, Jaguar obtuvo victorias en 1988 y 1990, y Bentley ganó en 2003. Se estima que 80.000 de los casi 300.000 aficionados que asisten anualmente a Le Mans provienen del Reino Unido y parece que allí después de la medianoche como las tres cuartas partes de los espectadores que se tambalean a lo largo de los caminos peatonales están envueltos en Union Jacks.

A pesar de la presencia masiva británica en Le Mans, los organizadores franceses tradicionalmente no hicieron mucho esfuerzo para acomodar a los fanáticos de todo el canal. Una vez por hora, se transmitía una breve actualización en inglés a través del sistema de megafonía, pero si una manada de automóviles pasaba rugiendo junto al altavoz a la hora acordada, muy mal. Entonces, en 1986, el experto en autos británico Michael Scott, quien dirigía el Club Soixante-Douze du Mans, que dirigía una peregrinación anual a Francia y organizaba bacanales épicas en el circuito, decidió aprovechar la reciente relajación de las regulaciones de radio y transmitir la carrera al Reino Unido. Compré un viejo vagón de servicio móvil con amortiguadores Koni y lo transformé en un estudio, recuerda.

El primer año, el célebre locutor británico Bob Constanduros proporcionó comentarios solo. Sí, él era todo el equipo, brindando actualizaciones entre interludios musicales, en lugar de una cobertura de bandera a bandera. Al año siguiente, el entusiasta de las carreras de autos deportivos Harry Turner, a quien Hindhaugh llama el padre de Radio Le Mans, obtuvo el patrocinio del equipo Silk Cut Jaguar. Las transmisiones eran rudimentarias, pero el estilo de los Jags y el éxito de Tom Walkinshaw Racing elevaron dramáticamente el perfil de Le Mans en el Reino Unido, y Radio Le Mans dejó de ser un actor secundario. Haymarket Media Group, que había estado proporcionando el espacio publicitario de transmisión en Autosport , tomó las riendas y negoció las tarifas de licencia con el Automobile Club de lOuest (ACO), que dirige Le Mans.

Truswell, famoso por su análisis estadístico detallado (y por permanecer frente a su micrófono durante 24 horas consecutivas), se unió al equipo en 1988. Hindhaugh llegó al año siguiente. A mediados de la década de 2000, sintonizar Radio Le Mans era un rito de iniciación para cualquier aficionado serio a las carreras de resistencia.

Entonces las ruedas casi se salen.

Después de la carrera de 2005, Haymarket y ACO no pudieron llegar a un acuerdo sobre un nuevo contrato. Para entonces, Hindhaugh estaba supervisando la transmisión de Haymarket mientras trabajaba como comentarista de radio para la American Le Mans Series. Pero entendió que su reputación estaba indisolublemente ligada a Radio Le Mans. Así que encontró un respaldo financiero para suscribir el proyecto. En el último segundo, más o menos en la hora undécima y el minuto 59, dice que se cayó la financiación.

Marc Urbano

Dio la casualidad de que había vendido mi casa, dice. Todo el mundo pensó que compraría algún tipo de coche de carreras con el dinero. Dije, No, no, esa es mi pensión. Tengo que guardar eso. Pero cuando nuestro patrocinador se retiró, me senté con Eve y le dije: si no hacemos esto, y Radio Le Mans no funciona el próximo año, nunca lo reiniciaremos. A su favor, dijo: Maldita sea por algo que has hecho, no por algo que no has hecho. Así que puse todo el dinero que había ahorrado en juego. Fui a París justo antes de la Navidad de 2005, comí muy bien con la ACO e hice un trato que les entregó todas las ganancias de mi casa. La factura llegó entre Navidad y Año Nuevo, para ser pagada a fines de enero. Sin patrocinadores ni socios comerciales, llamó a David Ingram de Audi UK, con quien había tenido una relación comercial, y le contó la situación. Él dijo, básicamente, ¿Dónde firmo?

Hindhaugh y Hewitt, cuya experiencia es en marketing y planificación de eventos, abandonaron inmediatamente los anuncios tradicionales de 30 segundos en favor del contenido de marca. Hasta el día de hoy, el patrocinio paga gran parte del flete. Así, en Daytona, hay informes desde el pit lane de Continental Tire, y la carrera está precedida por el Michelin Countdown to Green. Durante la carrera, los encargados de relaciones públicas acompañan a los ejecutivos corporativos al otro lado de la pista hasta la cabina de transmisión para entrevistas al aire que abarcan la línea entre editorial y publicidad.

Es un recordatorio de que nada en la vida es realmente gratis, incluso en Internet. Estos vínculos comerciales brindan a Radio Show Limited fondos para contratar profesionales inusualmente inteligentes. Shaw es el ex director editorial de la revista On Track . Marriott ha sido un elemento fijo en el paddock durante el último medio siglo. Bradley es un ex gerente de equipo de carreras. La madre de Adam era presentadora de noticias y su padre es el piloto de carreras Bill Adam desde hace mucho tiempo.

El equipo ha existido durante tanto tiempo que los equipos de carrera los tratan más como familia que como medios. En medio de la noche, por ejemplo, después de que Harry Tincknell termina su turno en el automóvil Mazda DPi y hace un informe relámpago, accede de inmediato a una entrevista en vivo con Diana Binks, cuya carrera incluye una temporada en la Fórmula 1 antes de secarse con la toalla y tomar un trago. , o hablando con un reportero impreso que espera pacientemente. Hermoso, gente, hermoso, Hindhaugh murmura fuera de línea en la cabina, felicitando a Binks por el buen resultado.

Aunque Hindhaugh es un fanático de la radio de la vieja escuela, el éxito de RSL se basa en gran medida en la innovación digital. Muchos más oyentes encuentran las transmisiones en línea que en las ondas de radio. Todo el asunto de Internet surgió porque necesitábamos encontrar una manera de llegar a una audiencia más grande, dice. En 1996, orquestó una transmisión en línea muy rápida y sucia con la ayuda de contactos en Londres. Unas 750.000 personas sintonizaron, dice. ¡Esto fue en el 96! De repente, todos se dieron cuenta de que teníamos algo que desarrollar.

Internet amplió exponencialmente el alcance de Hindhaugh. Solo la transmisión de Le Mans atrajo a millones de visitantes al sitio web el año pasado y llegó a 182 territorios. En total, RSL produjo más de 3000 horas de programación en vivo en 2017, incluido un podcast semanal. Todo gratis para los consumidores, por cierto. Hay democracia en la radio, dice Hindhaugh. Lo ponemos en el éter, y cualquiera que tenga el equipo necesario puede escucharlo. Somos como el Servicio Nacional de Salud Británico gratis en el punto de uso.

Marc Urbano

LO QUE A HINDHAUGH LE ENCANTA de las carreras de resistencia, dice, es que hay una telenovela detrás de cada puerta del garaje. Este año Daytona 24 se desarrolló sin muchas sorpresas; el prototipo ganador de Cadillac lideró durante las últimas nueve horas, y no hubo fuegos artificiales en la última vuelta en ninguna de las otras clases. Incluso cuando concluyó la agotadora carrera, el propio trabajo de Hindhaugh continuó. Él y Hewitt tuvieron que ir a Australia para transmitir la carrera de 12 horas de Bathurst el fin de semana siguiente.

En 2016, hice 56 segmentos de larga distancia de cinco horas cada uno. ¡Y no me gusta volar! dice Hindhaugh. Pero una vez que llego a la pista, no importa. Si tiene ruedas y llevan la cuenta, me interesa. Es muy fácil para mí mantener el entusiasmo.

Y ese, quizás, es el atributo más entrañable de Hindhaugh: aún logra entusiasmarse para cada evento, sin importar cuán pequeño o extenso sea, después de todos estos años de seguir el mismo circo a través de las mismas ciudades. De hecho, parece genuinamente sorprendido de que alguien cuestione su pasión por trabajar unos 40 fines de semana de carreras al año.

Soy un aficionado a los motores de Sunderland, dice, y los muchachos con los que trabajo y el trabajo que hacemos son parte integral de algunos de los eventos de automovilismo más grandes del mundo. He hecho cosas y he estado en lugares en los que las personas darían partes importantes de su anatomía sin ningún tipo de anestesia para hacerlo. ¿Que es no gustar?

No puede pensar en nada. Y así, por un breve momento, John Hindhaugh se queda sin palabras.