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Toda la música es un producto de tiempo y lugar. A menudo, esto sucede de manera sutil: los compositores y compositores absorben los sonidos, los estados de ánimo y las culturas de su entorno, a veces sin siquiera darse cuenta. Otras veces, la influencia es un poco más explícita.

Berry Gordy Jr. comenzó a trabajar en una planta de Lincoln-Mercury en 1955. Gordy era un aspirante a compositor en ese momento, pero con una familia joven que mantener, hizo lo que tantos músicos tienen que hacer y tomó un trabajo diario. "Esos marcos de automóviles que se movían lentamente eran la vista más hermosa que jamás había visto", escribió en su autobiografía To Be Loved . "Había una simplicidad agradable en cómo todos hacían lo mismo una y otra vez".

Colección Donaldson Getty Images

El trabajo pagaba razonablemente bien, 86,40 dólares a la semana y, según cuenta Gordy, era bastante fácil. "Lo aprendí tan rápido que podía subirme a cada automóvil que llegaba, hacer mi trabajo, salir y tener tiempo libre", escribió. "En poco tiempo, ese tiempo extra se dedicó a cantar y escribir canciones". Era un buen trabajo, pero Gordy nunca iba a ser del tipo que permanecería en la empresa durante 30 años y se jubilaría con una pensión saludable. En 1957, Gordy, inquieto y ambicioso, abandonó la línea de montaje para dedicarse por completo a la música y pronto se unió al cantante Jackie Wilson y al compositor Smokey Robinson. Dos años más tarde, fundó Tamla Records, que luego se convirtió en Motown.

En la casa que Gordy había elegido para establecer Motown, 2648 West Grand Boulevard, las palabras "Hitsville, EE. UU." estaban escritas sobre la ventana delantera. Parecía jactancioso al principio, pero a mediados de los años sesenta, se demostró que no era un eufemismo.

Hitsville USA, en 1975. Leni Sinclair Getty Images

A diferencia de la mayoría de las compañías discográficas, Motown era casi completamente autosuficiente. Tenía sus propios compositores internos, músicos de apoyo, estudios de grabación, productores y todo lo que necesitabas para grabar un disco. "Fue esa autosuficiencia y esa propiedad de los medios de producción, por así decirlo, lo que creo que fue absolutamente esencial para su éxito y bastante inusual", dice Adam White, quien escribió Motown: The Sound of Young America con Barney Ales, jefe de ventas de Motown desde hace mucho tiempo.

"Mi propio sueño de una fábrica de éxitos estaba tomando forma rápidamente, un concepto que había sido moldeado por los principios que había aprendido en la línea de montaje de Lincoln-Mercury", escribió Gordy. "En la planta, los autos comenzaban como un simple armazón, arrastrados por cintas transportadoras hasta que emergían al final de la línea. Quería el mismo concepto para mi empresa, solo con artistas, canciones y discos. Quería un lugar donde un niño de la calle podría entrar por una puerta como un desconocido y salir por otra como una estrella de grabación".

Archivos de Michael Ochs Getty Images

Motown encontró el éxito rápidamente. En 1961, "Shop Around" de The Miracles se convirtió en el primer sencillo vendido por un millón de Motown, alcanzando la cima de la lista Billboard R&B y el número dos en la lista Pop. Más tarde ese año, "Please Mister Postman" de The Marvelettes alcanzó la cima de la lista Pop. En 1962, el éxito llegó con más frecuencia. En particular, Mary Wells tuvo tres éxitos Top-10 Pop seguidos, todos escritos y producidos por Smokey Robinson. "Había una consistencia allí, y algo así como un sonido", dice White. Gordy se dio cuenta de que este tipo de consistencia era necesaria para el éxito que imaginaba. "Un distribuidor que manejó un hit de un pequeño indie no se apresuró a pagarle a ese indie a menos que existiera la posibilidad de otro éxito en el camino muy pronto", agrega White. Gordy se dio cuenta de que no puedes simplemente grabar un disco y esperar que sea un éxito, tienes que garantizarlo. Y así surgió la idea de no solo el artista como un producto replicable, sino también los registros reales.

Alrededor de este tiempo, Gordy había establecido lo que llamó Control de calidad, inspirado en lo que vio en la planta de Lincoln-Mercury. Billie Jean Brown, una estudiante universitaria franca contratada por primera vez para ser asistente de Loucye Gordy, la hermana de Berry, encabezó la división. Tenía oído para lo que hacía un disco de éxito, y en Control de calidad, escuchaba todo lo producido en Motown, seleccionaba lo mejor y lo llevaba a una reunión semanal de la empresa. La mayoría de los artistas de Motown no escribieron ni produjeron su propio material y, a menudo, las canciones fueron grabadas por varios artistas hasta que se determinó la mejor versión. "Los artistas eran un medio para un fin, en cierto modo", dice White.

Holland-Dozier-Holland Archivos de Michael Ochs Getty Images

Los métodos poco ortodoxos de Motown estaban funcionando. El equipo de compositores de los hermanos Brian y Eddie Holland y Lamont DozierHolland-Dozier-Holland se formó en 1963, produciendo éxitos y ayudando a definir mejor el sonido Motown. Ese mismo año, Stevie Wonder, de 12 años, le dio al sello su primer álbum entre los diez primeros, y The Beatles hicieron versiones de tres canciones de Motown en With The Beatles . Pero el éxito de la corriente principal en Estados Unidos requeriría medidas extraordinarias.

Nelson George en ¿Adónde se fue nuestro amor? The Rise and Fall of the Motown Sound escribe que "la música popular negra era el hijo bastardo y la veta madre de la industria" a finales de los cincuenta y principios de los sesenta. Esta fue una era en la que la música negra no pasó automáticamente a la corriente principal como lo hace ahora. Para combatir esto, Gordy se dedicó a refinar aún más a los artistas y contrató a la entrenadora de etiqueta Maxine Powell para enseñar a los artistas cómo comportarse dentro y fuera del escenario. Miss Powell trabajó con artistas durante dos horas al día, sudando cada detalle. Consiguió que Marvin Gaye dejara de cerrar los ojos cuando cantaba e impidió que Diana Ross se acercara demasiado el micrófono a la boca. "Creo que traje clase a Motown", dijo Powell en una entrevista posterior.

Archivos de Michael Ochs Getty Images

Tener a alguien como Powell en el personal fue ingenioso. Ayudó a los artistas de Motown a romper las barreras culturales que anteriormente mantenían a los artistas negros fuera de la corriente principal estadounidense. Sin la influencia de Powell, es difícil imaginar que las estrellas más grandes de The Supremes Motown a mediados de los años sesenta aparecieran en el American Bandstand de Ed Sullivan y Dick Clark o encabezaran el lujoso Copacabana de Nueva York. La carrera de las Supremes en julio de 1965 en la Copa fue fundamental, convirtiendo al grupo en una gran atracción para los clubes nocturnos exclusivos de todo el país, con otros actos de Motown siguiéndolos de cerca.

La línea de producción estaba completa, produciendo artistas y discos casi perfectos, trayendo el éxito de Motown que no solo fue excelente para un sello discográfico, sino sin precedentes para una compañía de propiedad negra en Estados Unidos. "Cuando miro hacia atrás en estos años de 1965 a 1968, parece que no podíamos equivocarnos", escribió Gordy. "La corriente de éxitos era interminable. Todo el mundo se estaba dando cuenta rápidamente de nuestro éxito general, de nuestros artistas, de nuestras canciones, de nuestro sonido. Me llamaban el hacedor de estrellas, el hombre mágico".

Holland-Dozier-Holland produjo toneladas de éxitos para The Supremes, The Four Tops, The Isley Brothers y más. Norman Whitfield, contratado en Motown para hacer una serie de trabajos ocasionales, emergió como una fuerza de composición por derecho propio, escribiendo una serie de éxitos para Temptations. Pero todo este éxito se produjo en medio de un mundo cambiante. La psicodelia estaba llegando a la corriente principal, mientras la guerra estaba en su apogeo en Vietnam. San Francisco tuvo su "Verano del amor" en 1967, y Detroit fue el hogar de lo que se considera uno de los disturbios más mortíferos y destructivos de la historia de Estados Unidos.

Consecuencias de los disturbios de Detroit. Imágenes falsas de Declan Haun

La casa de Motown en West Grand no sufrió daños, pero los disturbios cambiaron la ciudad para siempre. En cualquier caso, Motown estaba superando a West Grand y trasladó gran parte de sus operaciones comerciales a un edificio más grande en Woodward Avenue, más cerca del río. En sus inicios, los empleados de Motown se consideraban parte de una familia, que pasaban muchas horas juntos en la casa de West Grand. Motown mantuvo estudios allí, pero la mudanza dañó permanentemente la intimidad que alguna vez definió a la compañía. El propio Gordy pasaba más tiempo en la oficina de Motown en California mientras surgía otro paralelo con los fabricantes de automóviles de Detroit.

"Dejando de lado el panorama general, si tomamos el año 68, la compañía había crecido hasta un nivel extraordinario de éxito, ingresos e influencia", dice White. "Cualquiera es bastante reacio a cambiar la fórmula, ¿verdad? Quieres más de eso, y se necesita un hombre de negocios notable para romper el libro de reglas y hacerlo de manera diferente".

Holland-Dozier-Holland también dejó Motown por una disputa sobre regalías en 1968, y aunque sus partidas no detuvieron la línea de producción, surgieron señales de que estaba llegando a su fin. Aún así, Norman Whitfield ayudó a llenar el vacío, y Motown lanzó una serie de discos exitosos en el 68, en particular "I Heard It Through the Grapevine". Al año siguiente, Motown hizo otra contratación importante, los Jackson 5.

Los Jackson 5 Archivos de Michael Ochs Getty Images

Encabezados por un precoz Michael Jackson, The Jackson 5 fueron un éxito inmediato. "I Want You Back" se lanzó en octubre de 1969 y encabezó la lista en enero siguiente. Sus siguientes tres sencillos también llegaron al número uno. Pero las cosas estaban cambiando. “No me di cuenta de que el lanzamiento de los Jackson 5 marcaría el final de algo importante para mí”, escribió Gordy. "Serían las últimas estrellas que desarrollaría con la misma intensidad y compromiso emocional que tuve con los primeros artistas de Motown. Serían las últimas grandes estrellas en salir de mi línea de montaje".

Muchos factores conducen al declive del método de la línea de montaje; el crecimiento de Motown y el fin del sentido de comunidad creado por una pequeña empresa que trabaja en una sola casa; gustos musicales cambiantes en un mundo que cambia rápidamente; y los intereses en evolución de Gordy y el tiempo que pasó en Los Ángeles. Sin embargo, quizás lo más notable es que un par de grandes artistas de Motown quedaron insatisfechos con el proceso de producción, buscando más libertad artística y expresando el deseo de crear música que reflejara el estado del mundo.

Gordy tenía una relación complicada con el movimiento de derechos civiles. En su libro de 1998 sobre R&B y raza, Just My Soul Responding , Brian Ward escribió que "Gordy, el empresario negro más exitoso de su generación y una encarnación viva de las aspiraciones integracionistas negras, siempre se mostró reacio a permitir que sus artistas abordaran temas potencialmente controvertidos. que pueden poner en peligro a su audiencia blanca". Sin embargo, Gordy era un hombre de negocios y si pensaba que la conciencia política podía monetizarse con éxito, lo permitiría.

Marvin Gaye, en la sesión de fotos de la portada de Whats Going On. Archivos de Michael Ochs Getty Images

Marvin Gaye fue uno de los primeros en presionar por más. Gaye era el cantante sexy de Motown, pero quería grabar un álbum de protesta. Gordy recordó haberle dicho a Gaye que estaba siendo "ridículo", pero el cantante insistió, por lo que Gordy cedió. "Si vas a hacer algo diferente, al menos hazlo comercial", dijo Gordy.

"What's Going On" fue escrito por el miembro de Four Tops Obie Benson y el escritor del personal de Motown Al Cleavland. Según el libro de Nelson George, Gaye no quería grabar la canción al principio, pero finalmente cedió y cambió algunas de las letras para reflejar su conciencia social. A Gordy no le gustó el disco, pero Billie Jean Brown y Barney Ales decidieron lanzarlo de todos modos. "¿Cómo pudiste lanzar ese disco? Fue lo peor que escuché", recordó Ales que Gordy dijo después, pero "What's Going On" alcanzó el número dos en la lista pop, y Gaye rápidamente regresó al estudio para terminar el álbum histórico. del mismo nombre.

Stevie Wonder David Warner Ellis Getty Images

Y luego estaba Stevie Wonder. Con la ayuda del abogado Johanan Vigoda, Wonder firmó un nuevo contrato con Motown poco después de cumplir 21 años, lo que lo convirtió en uno de los artistas mejor pagados del sello y le dio un control creativo sin precedentes. Es difícil imaginar a Gordy aceptando un trato así, pero muchas de las estrellas más grandes de Motown se iban a otros sellos discográficos, y Wonder quería permanecer leal a las personas que primero le dieron una oportunidad. Estaba bien vale la pena.

La serie de álbumes que Wonder lanzó entre 1972 y 1976 Music of My Mind , Talking Book , Innervisions , Fulfillingness' First Finale y Songs In the Key of Life son obras de un virtuosismo sin igual. Nunca antes ni después se le había dado tanta genialidad al mundo del pop en tan poco tiempo. Al aceptar el Grammy por Álbum del año, Paul Simon agradeció a Wonder por no lanzar un álbum en 1975. Wonder ganó el premio al año siguiente por Songs In the Key of Life .

"[Gordy] pronunció un discurso en Yale en el que dijo que una de las cosas más difíciles de Motown era reconocer… Berry pensó que era un tipo bastante talentoso, pero luego se dio cuenta de que las personas que lo rodeaban, en particular Marvin y Stevie, eran más talentoso que él", dice White. Era algo que Gordy se resistía a aceptar, pero finalmente lo aceptó. Había vida después de la cadena de montaje.

Gordy se retiró el año pasado a los 89 años, pero Motown todavía se mantiene fuerte hoy. Es posible que la línea de producción se haya detenido, pero el sonido del Detroit de la década de 1960 aún resuena.

Lo mejor de los sesenta Los 23 mejores autos deportivos de la década de 1960 Los autos más geniales de los últimos 50 años: la década de 1960 Chris Perkins Editor senior Chris Perkins es el editor web de la revista Road & Track.

¿Qué es el negocio de Berry Gordy?

Berry Gordy, también llamado Berry Gordy, Jr., (nacido en Nove, Detroit, Michigan, EE. UU.), empresario estadounidense, fundador de Motown Record Corporation (1959), que se convirtió en la compañía musical de propiedad negra más exitosa de los Estados Unidos.

¿Para qué empresa trabajaba Berry Gordy?

Berry Gordy / Sellos discográficos

¿Berry Gordy todavía es dueño de Motown?

Motown Records es un sello discográfico estadounidense propiedad de Universal Music Group. Fue fundada por Berry Gordy Jr. como Tamla Records el , e incorporada como Motown Record Corporation el A.

Motown.

Registros de Motown
Ubicación Los Angeles, California
Página web oficial www.motownrecords.com

¿Qué empresa posee actualmente Motown hoy?

Motown Records, la compañía que presentó a algunas de las estrellas más importantes de la música popular, incluidos Michael Jackson y Stevie Wonder, se vendió a MCA Inc. y una firma de banca de inversión por $ 61 millones, se anunció hoy.